L’Europe veut mettre sur orbite la télérobotique de l’espace.

Le projet METERON avance à grands pas pour l’homme et l’humanité. METERON est le fruit d’une collaboration entre l’Agence spatiale européenne (ESA) et le Centre aérospatial allemand (DLR). Il s’agit d’une suite d’expériences visant à valider les technologies de pointe pour la télérobotique depuis l’espace, en utilisant l’ISS. L’idée consiste à placer un robot artificiellement intelligent sur Terre, sous le contrôle direct d’un astronaute à 400 km au-dessus de la Terre, et de les faire travailler ensemble. À terme, il s’agira de faire travailler des robots sur les surfaces lunaires et martiennes pour éviter d’exposer les astronautes à ces environnements hostiles.

Mais avant de lâcher les robots sur la terre rouge, il s’agit de les tester sur la nôtre, de Terre.

Le 2 mars dernier, les ingénieurs de l’Institut de robotique et de mécatronique du DLR ont installé le robot Justin dans un environnement martien simulé. La mission dévolue à l’ami Justin consistait à nettoyer les carreaux ou plutôt les panneaux solaires. Rien de bien méchant, direz-vous… Transposez la tâche dans l’environnement ultra poussiéreux de Mars et prenez la mesure et l’importance cruciale de ce job. Dirigé à distance par l’astronaute américain Scott Tingle, installé dans la Station spatiale internationale, le robot a rempli sa mission avec succès.

Le prochain test, plus poussé, aura lieu à l’été 2018. Il s’agira de sélectionner un composant et de l’installer sur les panneaux solaires. L’astronaute allemand de l’ESA Alexander Gerst sera cette fois-ci l’opérateur. « C’est un pas significatif vers une mission planétaire habitée avec un soutien robotique », explique Alin Albu-Schäffer, directeur de l’Institut de robotique et de mécatronique du DLR. Il est coûteux et risqué de maintenir une présence humaine sur la surface de Mars. Pourquoi risquer une vie humaine pour effectuer des tâches aussi simples, comme le nettoyage des panneaux solaires ? Même (et surtout) dans l’environnement poussiéreux de Mars.

Date : 25/06/2018